Login Join | Donate | Annual Meeting | Career Center | SAA News | Marketplace | Contact   Search
  Cannibalism, Warfare, and Drought in the Mesa Verde Region during the Twelfth Century A.D. Minimize

Brian R. Billman, Patricia M. Lambert, and Banks L. Leonard

Abstract


The existence of cannibalism has emerged as one of the most controversial issues in the archaeology of the American Southwest. In this paper, we examine this issue by presenting the results of our investigation at 5MT10010, a small early Pueblo III habitation site in southwestern Colorado. Battered, broken bones from seven individuals were discovered in two adjacent pithouses at 5MT10010. Mixed and incomplete remains of four adults and an adolescent were recovered from the floor and ventilator shaft of one pithouse; the remains of two subadults were found on the floor and in various subfeatures of the second. Cut marks and percussion scars implicate humans in the disarticulation and reduction of these bodies. Evidence of heat exposure on some bone fragments and laboratory analyses of a human coprolite recovered from one of the pithouses support the interpretation that people prepared and consumed human body parts. The discovery of disarticulated human remains at 5MT10010 is one of a number of similar finds in the northern Southwest. Analysis of cases from the Mesa Verde region indicates a sharp increase in cannibalism around A.D. 1150, a time of drought and the collapse of the Chaco system. The causes, consequences, and nature of this apparent outbreak of cannibalism are examined in light of 5MT10010 and other recent finds.

Resumen

El debate sobre la existencia del canibalismo se cuenta entre las cuestiones más controvertidas en la arqueología de la región suroeste norteamericana. En el presente estudio, lo examinamos por presentar los resultados de nuestros estudios en el sitio 5MT10010, un poblado pequeño Pueblo III, ubicado en la parte suroeste del estado de Colorado. Se hallaron los huesos rotos y rendidos de siete individuos en dos viviendas subterráneas vecinas en el 5MT10010. Los restos parciales de cuatro adultos y un adolescente se encontraron mezclados sobre el piso y dentro del pozo de ventilación de una de las viviendas; en la otra se encontraron los restos de dos subadultos sobre el piso y en otras partes de la estructura. Las huellas de cortes y marcas de percusión en los fragmentos óseos implican que actores humanos desarticularon y redujieron a los cuerpos. Evidencias de cocción parcial en algunos fragmentos y análisis en laboratorio de un coprolita encontrado en una de las estructuras implican que varios elementos corporales fueron preparados para el consumo alimentario humano. El descubrimiento de restos humanos desarticulados en 5MT10010 es sólo un caso entre numerosos hallazgos semejantes en el suroeste norteño. El análisis de casos en la región de Mesa Verde revela una concentración temporal de incidentes canibalísticos en los años cerca del A.D. 1150, un lapso durante el cual la región sufría una sequía prolongada y también cuando el sistema Chaco sufrió un colapso. Las causas, consecuencias y calidades del aparente brote de canibalismo se examina mediante los hallazgos recientes de 5MT10010 y de otros lugares.

 Print