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  The Dolphin Hunters: A Specialized Prehistoric Maritime Adaptation in the Southern California Channel Islands and Baja California Minimize

Judith F. Porcasi and Harumi Fujita

Abstract


Synthesis of faunal collections from several archaeological sites on the three southernmost California Channel Islands reveals a distinctive maritime adaptation more heavily reliant on the capture of pelagic dolphins than on near-shore pinnipeds. A site in the Cape Region of Baja California presents evidence of a similar nature. Previous reports from a few other Southern California coastal sites suggest that dolphin hunting may have been practiced there as well, but to a lesser extent. While these findings may represent localized adaptations to special conditions on these islands and the barren desert of the Cape Region, they call for reassessment of the conventionally held concept that pinnipeds were invariably the primary mammalian food resource for coastal peoples. Evidence of the intensive use of small cetaceans is antithetical to currently accepted models of maritime optimal foraging which assume that shore-based or near-shore marine mammals (i.e., pinnipeds) would be highest ranked prey because they were readily encountered and captured. While methods of dolphin hunting which could support their status as top-ranked prey at the island and Baja California sites remain archaeologically invisible, several island cultures in which dolphin were intensively exploited by people using primitive watercraft and little or no weaponry are presented as possible analogs to a prehistoric Southern California dolphin hunting technique. A significant corollary of these findings is that dolphin hunting was probably a cooperative endeavor requiring organization of various members of the prehistoric community.

Resumen

La sintesis de varias colecciones faunísticas procedentes de los sitios arqueológicos localizados en tres de las islas Channel más sureñas de California revela una adaptación marítima distintivo, más dependiente de la captura de delfínes que pinípedos costeños. Hay un sitio en la Región del Cabo de Baja California que presenta indicios de una índole semejante. Reportes anteriores provenientes de algunos sitios costeros de California continental, nos llevan a pensar que la caza de delfín pudo haber sido practicada allí también aunque en menor escala. Aunque estos descubrimientos podrían representar una adaptación localizada a las condiciones existentes en estas islas y en el estéril desierto de la Región del Cabo, es necesario realizar un nuevo estudio o evaluación del concepto general comunmente aceptado de que los pinípedos eran invariablemente la fuente mamífera alimenticia principal de los pueblos costeros. La evidencia del uso intensivo de cetáceos menores contradice los modelos generalmente aceptados sobre la explotación sustentable de recursos marinos los cuales asumen que los mamíferos marinos del océano o costeños (p.ej. pinípedos) servían como alimento de las mejore especie ya que fácilmente eran encontrados y capturados. Aunque los métodos de captura de delfínes en los sitios en las islas y en Baja California son invisibles arqueologicamente, ciertas culturas insulares hicieron uso intensivo del delfín empleando embarcaciones primitivas y con escasa o ninguna herramienta para su cacería. La captura del delfín estaba considerada como la más valiosa. Estas culturas se presentan como posibles análogos en lo que pudo haber sido la técnica de la caza de delfín en la prehistoria del sur de California. Una inferencia significativa de estos hallazgos es que la caza de delfínes probablemente fue un esfuerzo cooperativo que requirió organización y participación de varios miembros de la comunidad prehistórica.

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