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  An Integrative Approach to Mortuary Analysis: Social and Symbolic Dimensions of Chumash Burial Practices Minimize

Lynn H. Gamble, Phillip L. Walker, and Glenn S. Russell

Abstract


Although most archaeologists recognize that valuable information about the social lives of ancient people can be obtained through the study of burial practices, it is clear that the symbolic nature of burial rituals makes interpreting their social significance a hazardous enterprise. These analytical difficulties can be greatly reduced using a research strategy that draws upon the strengths of a broad range of conceptually and methodologically independent data sources. We illustrate this approach by using archaeological data from cemeteries at Malibu, California, to explore an issue over which researchers are sharply divided: when did the simple chiefdoms of the Chumash Indians first appear in the Santa Barbara Channel area? First we establish the social correlates of Chumash burial practices through the comparison of historic-period cemetery data, ethnohistoric records, and ethnographic accounts. The resulting understanding of mortuary symbolism is then used to generate hypotheses about the social significance of prehistoric-period Malibu burial patterns. Finally, bioarchaeological data on genetic relationships, health status, and activity are used to independently test artifact-based hypotheses about prehistoric period Chumash social organization. Together, these independent data sources constitute strong evidence for the existence of a ranked society with a hereditary elite during the late Middle period in the Santa Barbara Channel area.

Resumen

Aunque la mayoría de los arqueólogos reconocen que a través del estudio de las prácticas de enterramiento puede obtenerse una valiosa información sobre las relaciones sociales de las poblaciones humanas pasadas, el determinar el significado social de unos rituales de enterramiento de naturaleza simbólica puede convertirse en una empresa arriesgada. Estas dificultades analíticas pueden resolverse en gran parte combinando información proveniente de un amplio espectro de fuentes de datos conceptual y metodológicamente independientes. Ilustramos esta aproximación con de información arqueológica proveniente de cementerios prehistóricos e históricos de Malibú, California, para explorar un aspecto controversial: ¿en qué momento las sociedades Chumash del Canal de Santa Bárbara se organizaron en cacicazgos: a principios del Período Tardío, entre ca. 1200 y 1300 d.C., o a finales del Período Temprano, hace unos 2,600 años? Para responder a esta pregunta, primero establecemos el significado social de las prácticas de enterramiento Chumash mediante la comparación de datos arqueológicos del periodo histórico con fuentes etnohistóricas y etnográficas. El simbolismo mortuorio del periodo histórico se utiliza para generar diversas hipótesis acerca del significado social de los rituales de enterramiento del período prehistórico de Malibú. Finalmente, se utiliza la información bioarqueológica acerca de las relaciones genéticas, la salud y los patrones de actividad, como fuente de datos independiente para probar las hipótesis sobre la organización social del periodo prehistórico Chumash, generadas a partir de la interpretación de la cultura material. La combinación de estas fuentes independientes de datos apunta hacia la presencia de una sociedad jerárquica, con una élite hereditaria, ya bien establecida en el área del Canal de Santa Bárbara durante el Período Intermedio.

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