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  Non-Destructive Radiocarbon Dating: Naturally Mummified Infant Bundle from SW Texas Minimize

Karen L. Steelman, Marvin W. Rowe, Solveig A. Turpin, Tom Guilderson and Laura Nightengale

Abstract


Plasma oxidation was used to obtain radiocarbon dates on six different materials from a naturally mummified baby bundle from the Lower Pecos River region of southwest Texas. This bundle was selected because it was thought to represent a single event and would illustrate the accuracy and precision of the plasma oxidation method. Five of the materials were clearly components of the original bundle with 13 dates combined to yield a weighted average of 2135 ± 11 B.P. Six dates from a wooden stick of Desert Ash averaged 939 ± 14 B.P., indicating that this artifact was not part of the original burial. Plasma oxidation is shown to be a virtually nondestructive alternative to combustion. Because only sub-milligram amounts of material are removed from an artifact over its exposed surface, no visible change in fragile materials has been observed, even under magnification. The method is best applied when natural organic contamination is unlikely and serious consideration of this issue is needed in all cases. If organic contamination is present, it will have to be removed before plasma oxidation to obtain accurate radiocarbon dates.

Resumen

La oxidación de plasma, una alternativa no destructiva a la combustión, se usó para obtener muestras de radiocarbono de seis materiales distintos de un envoltorio de bebé naturalmente momificado de la región del bajo Río Pecos del sudoeste de Texas. Este bulto se escogió porque representa un hecho único y ilustra la exactitud y precisión del método de oxidación de plasma. Cinco tipos de materiales que eran claramente componentes del bulto rindió 13 fechas que se combinaron para rendir un promedio con un valor asignado de 2135 ± 11 A.P. Seis muestras del palillo de madera promediaron 939 ± 14 A.P., mostrando que este artefacto no era parte del entierro original. La oxidación de plasma promete ser un método no destructivo para obtener fechas de radiocarbón de artefactos orgánicos perecederos. Porque solamente menos de miligramos son eliminados de la superficie expuesta de un artefacto, ningún cambio visible se observó en los materiales frágiles después de la oxidación de plasma, aun con amplicación. El métado se aplica mejor cuando no existe la posibilidad de contaminación orgánica, este factor necesita ser seriamente considerado en todos los casos. Si hay contaminación orgánica presente esta debe ser removida antes de la oxidación de plasma para obtener fechas de radiocarbón exactas.

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