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Susan B. Bruning

Abstract


Debates over disposition options for an inadvertently discovered set of early Holocene human remains known as Kennewick Man have fueled discussions about the scientific, cultural, and ethical implications of the anthropological study of human remains. A high-profile lawsuit over Kennewick Man has led to the most extensive judicial analysis to date of the Native American Graves Protection and Repatriation Act (NAGPRA), the primary law affecting access to, and the ultimate disposition of, ancient human remains found in the United States. However, despite years of litigation, some key questions remain unanswered. The judicial decisions in Kennewick address important questions about determining Native American status and assessing cultural affiliation under the law. However, the court opinions fail to address the role of scientific study within NAGPRA’s confines. This article examines NAGPRA and concludes that two provisions in the law expressly permit the scientific study of human remains if certain conditions are met. Significantly, Kennewick Man might have qualified for study under NAGPRA even if found to be Native American and culturally affiliated with the claimant tribes, which would have enabled study to proceed from the outset while the parties debated the issues of Native American status and potential cultural affiliation.

Resumen


Los debates acerca de la forma de disponer de los restos humanos del holoceno temprano accidentalmente descubiertos conocidos como “Kennewick Man” han precipitado discusiones sobre las implicaciones científicas, culturales, y éticas del estudio antropológico de los restos humanos. Una demanda que ha llamado mucho la atención sobre Kennewick Man ha provocado el análisis judicial mas extensivo hasta la fecha del Native American Graves Protection and Repatriation Act (NAGPRA), la ley principal que gobierna la forma de disponer de los restos humanos antiguos encontrados en los Estados Unidos. Sin embargo, a pesar de varios años de litigación algunas preguntas clave permanecen sin respuesta. Las decisiones judiciales con relación al Kennewick Man consideran preguntas importantes sobre la determinación de la clasificación Nativo Americana y la evaluación de la afiliación cultural según la ley. Sin embargo, las opiniones de la corte no consideran el papel del estudio científico bajo los parámetros determinados por NAGPRA y concluye que dos provisiones de la ley permiten explícitamente el estudio científico de restos humanos siempre y cuando se cumplan ciertas condiciones. Mas importante aún cabe hacer notar que Kennewick Man pudo haber calificado para estudios bajo NAGPRA aún cuando hubiese sido clasificado como Nativo Americano y afiliado culturalmente a las tribus demandantes, lo que hubiese permitido que se comenzaran investigaciones mientras se debatían los asuntos concernientes a la clasificación Nativo Americana y la posible afiliación cultural.

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