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 Latin American Antiquity Minimize

Volume 10 Number 4 December 1999

The Ethnoarchaeology of Salt Production at Lake Cuitzeo, Michoacán, Mexico
Eduardo Williams

Abstract

Salt has always been a strategic resource of primary importance. In Prehispanic times, salt was used mainly for human consumption, and after the Spanish conquest it became, in addition, an important commodity for silver processing and cattle raising. Salt production and trade in the Laaake Cuitzeo basin are analyzed from the perspective of ethnography, archaeology, and ethnohistory. We know that salt from Araró, one of the towns where this research is focused, was paid as tribute in the early colonial era. Ethnohistorical sources concerning salt production in the Lake Cuitzeo basin are discussed, including information on the quantity of salt paid by each town in the first half of the sixteenth century. Contemporary salt-producing sites and methods are described, including the amount of brine and earth used, and the average yield of each finca, or salt-producing unit. Modern and ancient techniques and processes are compared, and found to be similar. The "archaeological visibility" of these activities is assessed, using examples from several areas of Mesoamerica to illustrate the archaeological features and artifacts (e.g., mounds, canals, and specialized pottery types) connected with salt making.

Resumen

La sal siempre ha sido un recurso estratégico de gran importancia. En la época prehispánica la sal se usó principalmente como parte de la dieta, y tras la llegada de los españoles fue vital para la minería de plata y para la ganadería. La producción y comercio de sal en el Lago de Cuitzeo, Michoacán, se analizan desde la perspectiva de la etnografía, la arqueología y la etnohistoria. Sabemos que la sal de Araró, uno de los pueblos en los que se enfoca este estudio, era pagada como tributo en la época colonial. Se discuten las fuentes etnohistóricas que tratan sobre la producción de este recurso dentro del área de estudio, incluyendo información sobre la cantidad de sal que tributaba cada pueblo en la primera mitad del siglo XVI. Se describen los sitios contemporáneos productores de sal y los métodos empleados, incluyendo las cantidades de salmuera y de tierra utilizadas, y la producción de cada finca. Las técnicas y procesos productivos de la antigüedad se comparan con los actuales, resultando bastante parecidos entre sí. Se analiza la "visibilidad arqueológica" de estas actividades productivas, usando ejemplos de varias áreas de Mesoamérica, para ilustrar los elementos y artefactos arqueológicos (p.ej., montículos, canales, tipos cerámicos especializados, etc.) relacionados con la producción de sal.

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