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 Latin American Antiquity Minimize

Volume 13 Number 2 June 2002

A Middle Archaic Site on the West Coast of Mexico
Barbara Voorhies, Douglas J. Kennett, John G. Jones, and Thomas A. Wake

Abstract

Cerro de las Conchas shell mound, located on Mexico's south Pacific coast, was formed between 7500 and 6000/5500 years ago, during the Middle Archaic Period. Few Mesoamerican coastal sites are as early or have been studied so intensively. Limited diversity in the artifact assemblage and faunal origins, the presence of bedded strata, and the absence of features associated with permanent residency indicate that the site was used intermittently as a processing station for aquatic foods. Seasonality studies on clam shells suggest that this occurred year round. The site likely was situated initially adjacent to a brackish water lagoon near a tropical rainforest because faunal studies indicate a strong focus on lagoonal taxa, whereas a forested environment is indicated by phytoliths. Toward the end of the Middle Archaic, however, an increase in faunal and artifact richness, an emphasis on fauna with a tolerance for marine conditions, and phytolith evidence for more disturbance vegetation compared to earlier, may be due to marine transgression. Later, pottery-using agricultural peoples used the site for farming and possibly residency. This example of early human adaptation to a coastal environment of Mesoamerica permits a corrective to previous research that is weighted heavily in favor of upland settings.

Resumen

Nosotros presentamos los resultados de las investigaciones arqueológicas en Cerro de las Conchas, un conchero que se ubica a la costa del Pacífico, en Chiapas, México. Nuestro enfoque es sobre la ocupación del Período Arcaíco Medio, entre 7500 y 6000/5500 a.P., cuando dos estratos de conchas se formaron en el nucleo del conchero. El estrato mas bajo contiene conchas y huesos de fauna que se encuentra en las lagunas costeras, y en el mismo estrato la mayoría de los fitolitos son de arboles selváticos. Por eso, inferimos que al principio, el sitio se formó acerca de una laguna en la parte interior de un sistema laguna-estuario, y no muy lejos de una selva tropical. Los pocos tipos de artefactos, los pares estratigráficos de capas quemadas y no quemadas, y la ausencia de rasgos de la vida sendentaria, nos indican que el sitio había sido un campamento de preparación. El estudio de isótopos de oxigeno en las conchas de almejas nos indica que el sitio fue usado de vez y cuando, pero al traves de todo el año. En cambio, el estrato más arriba, tambien del Arcaíco Medio, contiene una diversidad más amplia de artefactos, moluscos, y vertebrados. Los animales son los que prefieren condiciones marinas. Al mismo tiempo los fitolitos indican menos plantas de la selva y mas plantas secundarias. Posiblemente estos cambios fueron asociado con la transgresión del mar. En tiempos más reciente, gente prehistorica con cerámica y plantas domesticadas usaron el sitio por sus milpas y quizas residencias, dejando un suelo negro encima del conchero. Nuestro ejemplo de la adaptación humana al ambiente costero en Mesoamérica durante el Arcaíco Medio nos permite rebalancear las investigaciones previas que están enfocadas al favor de la tierra templada.

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