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 Latin American Antiquity Minimize

Volume 14 Number 2 June 2003

Caves and Ancient Maya Ritual Use of Jute
Christina T. Halperin, Sergio Garza, Keith M. Prufer, and James E. Brady

Abstract

A number of previous authors have suggested, based on limited data, that Pachychilus spp., freshwater gastropods often called jute, may have played a role in ancient Maya ritual. Data collected by the authors demonstrate that jute shells consistently appear as part of faunal assemblages in ceremonial caves across the southern Maya Lowlands. At surface sites, jute are often associated with ceremonial architecture, particularly ballcourts. Previous ethnographic accounts are reviewed for clues to ancient Maya jute use. New ethnographic data suggest a role not previously considered by archaeologists. A Q'eqchi' Maya informant states that shells are gathered up after meals and deposited in caves as an offering in thanks to "Mother Earth" (Madre Tierra) who provided the mollusks. This practice suggests that the ancient shells may represent a secondary deposition rather than reflecting consumption occurring in the cave. The presence of jute shells may document ancient religious beliefs and ritual activities surrounding an important subsistence resource.

Resumen

Un número de autores anteriores han sugerido, basado en data limitada, que Pachychilus spp., gastrópodos de agua dulce frecuentemente llamado jute, quizá haya asumido ciertas funciones en ritual Maya antiguo. Data colectada por los autores demuestra que las conchas de jute consistentemente aparecen como parte de ensamblados faunales en cuevas ceremoniales atravez de las tierras bajas Maya del sur. En sitios superficiales, jute son frecuentemente asociados con arquitectura ceremonial, particularmente centros de juego de pelota. Declaraciones etnográficas anteriores son examinadas por pistas que informen acerca del antiguo uso Maya del jute. Nueva data etnográfica sugiere un papel que no había sido considerado por los arqueólogos. Un informante Maya Q'eqchi' declara que las conchas son juntadas después de las comidas y depositadas en cuevas como ofrendas dando gracias a la "Madre Tierra" quien provee estos moluscos. Esto sugiere que las conchas antiguas tal vez representen una redeposición en lugar de reflejar un consumo ocurrido en la cueva. La presencia de conchas de jute quizá esté documentando en creencias religiosas antiguas y actividades rituales que envuelven un importante recurso de subsistencia.

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